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L’aide a-t-elle été pire que le tsunami?

toutfilmOctober 15, 2020

Nous avons vu le scénario à plusieurs reprises: les journaux télévisés rapportent une catastrophe naturelle dans une région éloignée et l’aide humanitaire est mobilisée pour atténuer la crise. Malheureusement, dans certains cas, l’aide humanitaire aggrave plutôt qu’elle n’améliore la situation, souvent parce que l’aide est culturellement inappropriée.

Ajay Saini et Simron J Singh décrivent comment un tel scénario s’est déroulé après que le tsunami dévastateur de 2004 a frappé les îles Nicobar dans le golfe du Bengale (Scientific American, avril 2020). Une autre étude de cas de Singh et Willi Haas figure dans le manuel de l’UE sur l’engagement de la société civile avec l’économie écologique (CEECEC). Le recensement de 2001 a recensé 42 000 habitants sur les îles Nicobar, dont 26 000 étaient des indigènes nicobarais, de souche mongoloïde, probablement originaires de Birmanie il y a des milliers d’années. La Grande-Bretagne a gouverné les îles de 1869 jusqu’à leur passage en Inde en 1947.

L’économie traditionnelle des îles Nicobar repose sur la culture de fruits tropicaux (noix de coco, canne à sucre, citrons, bananes, oranges, mangues), la pêche et la chasse au gibier sauvage et l’élevage de porcs et de poulets. Toddy, une boisson alcoolisée à base de sève de noix de coco fermentée est populaire. Les gens vivent satisfaits, beaucoup dans des groupes familiaux élargis, et les femmes ont presque les mêmes droits que les hommes.

Le 26 décembre 2004, le mouvement des plaques tectoniques au large de l’ouest de Sumatra a provoqué un tremblement de terre de magnitude 9,1, déclenchant le tsunami le plus meurtrier de l’histoire. Les 22 îles Nicobar ont été touchées par des vagues de plus de 15 mètres de haut. Des villages entiers ont été emportés dans la mer et 3 449 personnes ont été officiellement déclarées mortes ou portées disparues (les estimations indépendantes atteignaient 10 000). Au total, 125 000 animaux domestiques, 6 000 hectares de cocoteraies, 40 000 hectares de récifs coralliens et 75% des maisons ont été détruits.

Au fil des années de paresse forcée, les Nicobarais ont progressivement perdu la motivation de travailler, ont développé un goût pour la restauration rapide, la dépression s’est installée et beaucoup ont pris des boissons fortes telles que le rhum.

Bien que 95% des Nicobarais soient chrétiens, de nombreuses croyances animistes préchrétiennes sont conservées. Ils croient que l’âme quitte le corps à la mort et que la personne se transforme en fantôme. On pense que les esprits provoquent des tempêtes et des maladies. Les chamans sont consultés pour identifier et pacifier les esprits responsables des tempêtes, etc.

Comme l’expliquent Saini et Singh: «Dans la vision du monde nicobaraise, la mort est la continuation de la vie sous une autre forme. Toutes les cérémonies impliquent la vénération des esprits ancestraux et naturels canalisés à travers des statues sculptées et peintes. Ces objets sont considérés comme des êtres vivants qui gardent la maison, le village et la communauté. Personne ne meurt jamais vraiment. Si une société a les ressources culturelles et psychologiques nécessaires pour faire face à une catastrophe naturelle, ce sont les populations autochtones de ces îles ». Mais malheureusement, cette résilience naturelle a été contrariée par l’aide humanitaire.

L’armée indienne a évacué 29 000 survivants du tsunami, dont 20 000 d’origine nicobaraise, les hébergeant dans 118 camps situés sur les hauteurs des îles restantes. La plupart des Nicobarais voulaient retourner rapidement dans leurs propres îles pour réparer leurs maisons et entretenir leurs jardins. Beaucoup craignaient qu’une séparation prolongée de leurs îles natales et des esprits de la famille ancestrale ne détruise leur identité.

Le gouvernement a annoncé qu’il renoncerait à d’importantes prestations d’aide s’il partait. Cela a dérouté les Nicobarais et la plupart ont décidé de rester dans les camps exigus dans une oisiveté forcée, sans espace pour cultiver de la nourriture, sans chasse ni pêche, sans outils pour construire des maisons et survivre grâce aux rations gouvernementales.

Culturellement inapproprié

Une grande partie de l’aide était en contradiction avec les besoins culturels. Par exemple, les maisons traditionnelles nicobaraises sont construites en bambou et en bois, mais le gouvernement a construit des «abris anti-tsunamis» permanents en utilisant des blocs de béton et du fer galvanisé. Nicobarese ne peut pas réparer ces maisons lorsque des problèmes surviennent. Et lors de l’attribution des maisons, le gouvernement a divisé les familles élargies en familles nucléaires.

Le gouvernement a également déposé d’importantes sommes d’argent sur les comptes bancaires des chefs masculins des familles nucléaires, ce qui, avec la politique d’attribution de logements, a sapé le système traditionnel de la famille élargie et le statut de la femme. Une grande partie de l’argent de l’aide a été consacrée à l’achat de téléviseurs, de téléphones portables et de motos.

Au fil des années de paresse forcée, les Nicobarais ont progressivement perdu la motivation de travailler, ont développé un goût pour la restauration rapide, la dépression s’est installée et beaucoup ont opté pour des boissons fortes telles que le rhum de préférence au toddy. L’alcoolisme est maintenant un problème, tout comme d’autres maladies occidentales telles que le diabète et les maladies cardiaques.

Comme le soulignent Saini et Singh, les Nicobarais savaient comment se débrouiller après le tsunami. Tout ce dont ils avaient besoin était une oreille attentive de la part du gouvernement et des ONG; pas un déluge d’aides inappropriées. Beaucoup de Nicobarais regrettent maintenant d’être accompagnés de leurs «sauveteurs» et prévoient de retourner dans leurs îles natales.

William Reville est professeur émérite de biochimie à l’UCC

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